Cũng là vòng play-off, nhưng với thể thức mới, các đội tuyển châu Âu, trong đó có Bồ Đào Nha và Thổ Nhĩ Kỳ đều hiểu rằng, sai lầm là không thể sửa chữa. Theo đó, nếu như với vòng play-off của các kỳ vòng loại trước đây, 2 đội được bốc thăm chia cặp sẽ đá 2 trận lượt đi, lượt về, thì lần này, sẽ là vòng bán kết và chung kết. 

Nghĩa là các đội sẽ đá 2 trận với 2 đối thủ - tất nhiên là phải thắng, để có vé đên World Cup 2022. Không có cơ hội sửa sai nếu thất bại ở trận đấu đầu tiên nữa. Buộc 2 HLV sẽ phải tính toán đường đi, nước bước theo cách khác nhau. 

Lá thăm đưa Bồ Đào Nha và Thổ Nhĩ Kỳ vào cùng nhánh được đánh giá là khó nhất trong 3 nhánh play-off, bởi rất có thể, đội sẽ chờ họ ở trận chung kết là Italia – ĐKVĐ châu Âu. 

Với Bồ Đào Nha, họ đã đi qua hành trình vòng bảng của vòng loại vừa dưới sức, vừa thiếu may mắn. CĐV của đội bóng bán đảo Iberia không thể quên được cái tên Aleksandar Mitrovic một cách nhanh chóng, khi nhà vô địch Euro 2016 và Serbia đang có tỷ số hòa 1-1 ở trận đấu cuối cùng, tiền đạo CLB Fulham đã có cú đánh đầu quyết định đúng phút 90, mang về chiến thắng cho đội khách, đồng thời là tấm vé trực tiếp đến Qatar. 

Bồ Đào Nha thất bại trận đầu tiên trên sân nhà tại vòng loại World Cup kể từ năm 2008. Trước đó 3 ngày, trận hòa 0-0 với CH Ailen góp phần khiến thầy trò HLV Fernando Santos phải trả giá, nhưng không may hơn cả là thời điểm bàn thắng của Cristiano Ronaldo ở trận lượt đi trên sân Serbia đã bị từ chối, dù bóng đã lăn qua vạch vôi. 

Nếu có 3 điểm ở Belgrade, tình thế đã khác. Nhưng khi chữ “nếu” không thể thay đổi quá khứ, phía trước Bồ Đào Nha là nguy cơ lần đầu tiên lỡ VCK World Cup kể từ năm 1998. 

Trong khi đó, Thổ Nhĩ Kỳ lại đi theo một con đường khác. Họ không đủ sức cạnh tranh với Hà Lan ở bảng G, do vậy, giành vị trí thứ 2 là bước thành công đầu tiên của HLV Stefan Kuntz khi Thổ Nhĩ Kỳ tìm kiếm lần thứ ba tham dự World Cup. 

Kể từ khi sớm chia tay Euro 2020, Thổ Nhĩ Kỳ chỉ thua 1/7 trận. Trong đó, 3 trận thắng liên tiếp gần nhất ở vòng bảng đảm bảo cho Thổ Nhĩ Kỳ vị trí thứ 2 cùng suất đá play-off. 

Nhưng liệu Thổ Nhĩ Kỳ có thoải mái hơn khi đến Bồ Đào Nha? Áp lực với Kuntz và các học trò là phải kết thúc 2 thập kỷ chờ đợi của người hâm mộ Thổ Nhĩ Kỳ để trở lại với World Cup. Họ đã vắng mặt ở sân chơi lớn nhất thế giới bóng đá kể từ sau khi giành HCĐ World Cup 2002. 

Thử thách dành cho họ là quá lớn, với Bồ Đào Nha và Italia đứng chắn phía trước…

Bồ Đào Nha đã thắng 6 trong 8 lần gần nhất gặp Thổ Nhĩ Kỳ - lần gần nhất gặp nhau, đội khách thắng 3-1 khi đá giao hữu. Nhưng yếu tố “gần nhất” đó cũng đã trôi qua tròn 1 thập kỷ nên chỉ có giá trị tham khảo. Lúc này, liệu Kuntz và các học trò có đến sân Dragao với chiến thuật tử thủ? 

Họ có thể sẽ rơi vào thế lưỡng lự, bởi thông tin nhân sự của đội chủ nhà. Theo đó, hàng phòng ngự của Bồ Đào Nha bị ảnh hưởng nặng nề khi Ruben Dias chấn thương, Pepe nhiễm Covid-19, Joao Cancelo treo giò. Ở các vị trí khác, Renato Sanches cũng treo giò, Ruben Neves, Anthony Lopes chấn thương. Ngược lại, Thổ Nhĩ Kỳ có đội hình đầy đủ nhất. 

Vậy, đội khách có chơi tấn công? Cũng sẽ không dễ, bởi dù họ đã ghi bàn ở mọi trận đấu vòng bảng thì đổi lại, số lần thủng lưới lên đến 16 – chỉ ít hơn đội cuối bảng Gibraltar. Trong khi đó, Bồ Đào Nha vẫn còn đó Ronaldo, Diogo Jota hay Joao Felix…

Đội hình dự kiến

Bồ Đào Nha: Patricio; Dalot, Inacio, Fonte, Guerreiro; Moutinho, Bruno Fernandes, Danilo; Bernardo Silva, Ronaldo, Jota.

Thổ Nhĩ Kỳ: Cakir; Zeki Celik, Demiral, Soyuncu, Yilmaz; Omur, Calhanoglu, Tokoz, Akturkoglu; Yilmaz, Yazici.

NHẬN ĐỊNH: TÀI 2 3/4 FT